Dossier Le bitcoin sert-il à autre chose que vendre de la drogue ?

En octobre dernier, lorsque le FBI a fait fermer Silk Road, le cours du bitcoin a subitement chuté. Le site surnommé "L'Amazon de la drogue" permettait aux détenteurs de bitcoins d'acheter anonymement des substances illicites et des armes. Mais l'anonymisation des transactions et le blanchiment d'argent (qui est loin d'être propre au bitcoin) sont-ils vraiment le principal intérêt de la monnaie virtuelle ?

Le Bitcoin est une monnaie décentralisée, née en janvier 2009, qui n'est pas contrôlée par une autorité centrale. Elle fonctionne en réseau. Chaque transaction doit être validée en résolvant des équations mathématiques, pour assurer qu'un même bitcoin ne sera pas revendu plusieurs fois. La validation des transactions grâce à la puissance de calcul d'un ordinateur permet de gagner des bitcoins : c'est le minage. Aujourd'hui, il est devenu extrêmement difficile de miner des bitcoins à moins d'avoir des installations adaptées (voir "En images : un entrepôt de minage de bitcoins à Hong Kong"). Autre moyen de s'en procurer : en acheter. Mais dans quel but ?

WordPress, Reddit et Square se mettent au bitcoin

D'abord, parce que le paiement en bitcoins est extrêmement simple. Il suffit de télécharger une application "porte-monnaie électronique", sur son PC ou smartphone. On indique ensuite l'adresse du destinataire, le montant du paiement, et on envoie. Souvent, l'adresse du destinataire est d'ailleurs remplacé par un QR code (il suffit alors de le scanner puis d'indiquer le montant à transférer), ou par la technologie NFC (le montant se fait par simple mise en relation des smartphones).

De plus en plus de commerçants acceptent le Bitcoin, même si en France la pratique reste extrêmement marginale. Un site recense les entreprises –principalement dans les pays anglo-saxons- qui acceptent la monnaie virtuelle. Si elles restent extrêmement rares en France, leur nombre ne cesse de croître aux Etats-Unis ou en Allemagne, par exemple. Sur le Web, WordPress ou Reddit ont adopté le bitcoin comme moyen de paiement. Square vient d'annoncer que les utilisateurs de sa marketplace, Square Market, pourront désormais acheter leurs produits et services avec la monnaie virtuelle. De même, la société de paiement Stripe vient de lancer le paiement en bitcoin en phase de test, avec un petit nombre d'utilisateurs.

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