Windows Phone 8.1 : les nouveautés de la version finale au crible

Windows Phone 8.1 Assistant vocal intelligent, système de fichiers, Action Center... La nouvelle version désormais disponible fait l'objet d'une refonte profonde. Décryptage des principales évolutions.

Windows Phone 8.1 est disponible en version finale depuis juillet 2014 pour la France (voir le site de Microsoft). L'ensemble des smartphones fonctionnant sous Windows Phone 8 sont compatibles avec cette mouture. Mais déjà, Microsoft planche sur son successeur : Windows 10 Mobile.

 Comment obtenir Windows Phone 8.1 (site de Microsoft)


Quelles sont les nouveautés de Windows Phone 8.1 ?


 La killer application : l'assistant vocal Cortana

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Sur le modèle de Siri, l'assistant Cortana appelle l'utilisateur par son prénom, et lui permet d'effectuer des recherches en langage naturel, portant sur le contenu du smartphone ou Internet (via Bing). © Capture / The Verge

Windows Phone 8.1 est le premier à l'intégrer. Car l'assistant vocal Cortana est bel et bien destiné à devenir, à terme, l'interface d'interaction temps réel de tous les systèmes Microsoft : Windows, Xbox One... Il permet d'interagir par commandes vocales ou textuelles avec l'appareil. Mais aussi de disposer de fonctionnalités d'alertes personnalisées. Il donne par exemple la possibilité d'être informé quand un rendez-vous approche, ou de disposer de diverses notifications, sur la météo... Le tout en prenant en compte la localisation du smartphone, mais aussi le profil de l'utilisateur : ses cercles de connaissances, son agenda... Pour Microsoft, l'idée est bien de proposer une alternative au Siri d'Apple, avec une composante plus personnalisée, proche de celle de Google Now.

Reste que Cortana ne prend pour l'heure en charge que l'anglais. L'intégration d'autres langues est prévues, mais aucune feuille de route n'a été précisée. Pour activer Cortana en dehors des Etats-Unis, il est nécessaire de rentrer dans le smartphone les paramètres de localisation US (dans "Région", choisir "Etats-Unis, langue "Anglaise", clavier "Anglais Etats-Unis", et Voix en "Anglais").

Un nouvel Action Center

Le groupe introduit un nouveau centre de notifications baptisé Action Center. L'utilisateur peut le faire apparaitre en faisant glisser son doigt depuis le haut de l'écran, comme pour ses équivalents sur iOS et Android. Cet Action Center donne notamment la possibilité d'activer plusieurs types de notification, pour indiquer une impossibilité de répondre à un appel (via les modes avion et conduite).


 La disparition des boutons physiques pour réduire les coûts de fabrication

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Ecran d'accueil de Windows Phone 8.1. © JDN / Antoine Crochet-Damais

En matière d'ergonomie, Microsoft donne la possibilité aux constructeurs d'intégrer les boutons de navigation à l'écran tactile du Windows Phone (pour avancer, reculer, et revenir à l'écran d'accueil). Ces boutons peuvent ainsi remplacer les boutons physiques. L'objectif est ici de réduire le prix de fabrication des appareils, et surtout de s'aligner sur les spécifications matérielles de Google. La finalité étant bien de permettre aux constructeurs de créer des terminaux sur lesquels ils pourront installer aussi bien Windows Phone et qu'Android, avec à la clé des économies d'échelle favorables à une réduction des prix.

Toujours pour réduire les coûts de fabrication, Microsoft a optimisé l'OS pour les puces ARM Snapdragon 200 et 400 de Qualcomm (avec un support pour LTE, HSPA+...). Et a lancé un nouveau programme visant à accueillir des constructeurs low cost, sur le modèle de celui de Google autour d'Android. Enfin, les licences de Windows sont désormais gratuites pour les constructeurs l'intégrant sur des terminaux dotés d'écran de moins de 9 pouces. Cette gratuité touche en premier lieu les Windows Phone, mais aussi les petites tablettes Windows. Là encore, l'idée pour Microsoft est de s'aligner sur le modèle de Google, et la gratuité d'Android.

Autre évolution inspirée aussi de l'écosystème Android, mais ergonomique cette fois : l'arrivée d'un clavier tactile de type Swype. Il permet de saisir un texte simplement en glissant son doigt d'une lettre à l'autre. A cela s'ajoutant côté matériel la prise en charge des cartes microS, et du dual-SIM.

 Les entreprises également en ligne de mire

Microsoft entend également ne pas décevoir ce qui reste sa cible phare : les entreprises. Ainsi, plusieurs avancées les concernent au premier chef. Notamment l'arrivée du support des VPN (réseaux privés virtuels) pour isoler les accès au système d'information. Mais également la possibilité de signer et chiffrer les messages, via le protocole S/Mime.

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Microsoft a complété Windows Phone 8.1 d'un système de fichiers. © Capture

Toujours en vue de mieux satisfaire l'utilisateur en environnement professionnel, Windows Phone s'enrichit d'un système de fichiers, baptisé Files.Téléchargeable sous la forme d'une app sur le Windows Phone Store, il permet assez classiquement de stocker et classer ses fichiers dans des répertoires (avec la possibilité de les déplacer, les renommer, créer de nouveaux répertoires...), mais aussi les partager. Il permet aussi d'accéder aux supports de stockage externe, type carte SSD.


 Vers une convergence avec Windows

L'unification des noyaux de Windows 8 et de Windows Phone, déjà effective depuis la version 8 de l'OS mobile (autour d'un noyau Windows NT commun), permet à Microsoft de réutiliser certains composants réalisés pour le premier dans le second.

"Pour Windows Phone, nous avons par exemple pu capitaliser sur le travail d'intégration effectué autour de Windows 8 avec les différentes technologies de MDM", nous indique Laurent Schlosser de Microsoft France. Windows Phone est ainsi supporté par plusieurs outils tiers de partenaires spécialisés dans la gestion de flotte mobile, en particulier MobileIron, Airwatch, Good Technology, et SAP Afaria. Avec la sortie de Windows Phone 8.1, la convergence se poursuit avec un runtime commun, mais aussi une pile d'API à 90% alignée sur celle de Windows 8.1.


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